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Dienstag, 16. Januar 2018, 20.00 Uhr
CHASING TRANE
The John Coltrane Documentary
Wiesbadener Erstaufführung

Mit Sony Rollins, Jimmy Heath, McCoy Tyner, John Densmore, President Bill Clinton, Wynton Marsalis, Cornel West, Carlos Santana, Kamasi Washington, Beny Golson, Common
Chefkameramann: Stan Taylor
Producer: Spencer Proffer, John Beug, Scott Pascucci und Dave Harding
Buch, Regie: John Scheinfeld
USA 2016, 99 Min.
Originalversion - Wiesbadener Erstaufführung

Wenn eine Kirche nach einem Jazzmusiker benannt wird, ist klar, daß es dabei um mehr geht als nur um Musik. Schon zu Lebzeiten wurde der Saxophonist John Coltrane als Prophet verehrt. Sicherlich hat sein früher, selbst für sein persönliches Umfeld schockierend plötzlicher Tod mit erst vierzig Jahren noch zu seiner Mystifizierung beigetragen. Doch schon zuvor hatte man ihn zu einem Heilsbringer verklärt, zu einer Art ”Christus des Free Jazz” überhöht - von der Jazzkritik vielfach gekreuzigt, mit der Dornenkrone des ”Anti-Jazz” versehen.

Spätestens 1964 sollte sich das jedoch ändern: Seither ist Coltranes Album ”A Love Supreme” als eines jener seltenen Kunstwerke gewürdigt worden, das - ähnlich wie die Sixtinische Kapelle, die Kathedrale von Chartres oder Bachs ”Matthäus-Passion” - selbst einer spirituellen Erfahrung gleichkommt. Der Musiker wurde als Erlöser begriffen, der den Jazz zum reinen Spiel, den Sound seines Saxophons zum Ausdruck absoluter Wahrheit zu befreien suchte. Inzwischen gilt er als wertvolles Kulturphänomen Amerikas, das ihn längst mit einer Briefmarke ehrt. [...]
Peter Kemper: Frankfurter Allgemeine Zeitung


John Coltrane, auch genannt ”Trane”

John Coltrane ist der künstlerische Dreh- und Angelpunkt des modernen Jazz. Als Neuerer und Vollender zugleich trägt er entscheidende Verantwortung für alle wesentlichen Schritte, die vom späten Bebop über verschiedene Stadien der modalen Spielweise bis zum klangfarblich orientierten Free Jazz führten.

”Sheets of Sound”, so beschrieb die Musikkritikerin Ira Gitler in den späten 1950er Jahren das Spiel von John Coltrane. Dicht improvisierte Linien prägten seinen Stil. Keine ausgeklügelten, verkopften Harmonien, sondern musikalische Intuition. Er wolle ”eine Kraft des Guten sein”, beschrieb der tief religiöse Coltrane sein musikalisches Wirken, und seinen Hörern ”ein Bild der vielen wunderbaren Dinge im Universum vermitteln”: ein inspirierender Klangteppich, Musik zum Eintauchen und Träumen.

Schon als Kind begann der am 23.9.1926 in Hamlet in North Carolina geborene Coltrane Klarinette zu spielen, in der High School lernte er Altsaxophon - inspiriert von seinen damaligen Idolen Lester Young und Johnny Hodges. Anschließend studierte Coltrane unter anderem an den Granoff Studios und der Ornstein School of Music. Während des Zweiten Weltkriegs war er Teil einer auf Hawaii stationierten Combo der Navy. Danach feierte er 1949 mit der Big Band von Dizzy Gillespie und anschließend in dessen Quintett seinen Durchbruch. Nach kurzen Gastspielen in diversen anderen Gruppen gehörte er schließlich ab 1955 zur Combo des gefeierten Trompetenstars Miles Davis. Doch Coltrane war nicht nur ein begnadeter Saxophonist. Er war auch schwer heroinabhängig. Davis zog nach zwei Jahren die Reißleine - und feuerte Coltrane, der zog sich zunächst komplett aus der Öffentlichkeit zurück.


Kind-of-Blue-Aufnahmesession: von links John Coltrane, Cannonball Adderley, Miles Davis, Bill Evans (1959)

Seine Frau und nicht zuletzt seine Religiosität haben ihm schließlich geholfen, seine Drogenprobleme zu überwinden. Coltrane kehrte 1958 zunächst zu Miles Davis zurück, gründete wenige Jahre später aber sein erstes eigenes Quintett. Ab Mitte der 1960er Jahre befand sich der Musiker dann auf dem Höhepunkt seiner Karriere. Mit Pianist McCoy Tyner, Schlagzeuger Elvin Jones und dem Bassisten Jimmy Garrison ging er mit Alben wie ”My Favorite Things”, ”Africa Brass” und seinem Meisterwerk ”A Love Supreme” innovative Wege. Später wandte er sich der New Yorker Avantgarde zu und damit noch mehr seinen experimentellen Vorlieben. Außerdem investierte er viel Zeit in die Förderung von jungen Musikern wie Albert Ayler und spielte oft für wohltätige Zwecke. Im April 1967 hatte er zur Eröffnung des Zentrums für afrikanische Kultur einen seiner letzten Auftritte. Sein Hang zu Alkohol und Drogen wurde seiner Karriere zum Verhängnis: Am 17. Juli 1967 starb Coltrane im Alter von 40 Jahren an Leberkrebs in Huntington, New York. Für sein innovatives Wirken und den großen Einfluß, den er auf den modernen Jazz hatte, erhielt der Musiker 2007 posthum einen Sonder-Pulitzer-Preis. Auch im Weißen Haus schätzte man seinen Jazz: Im Juni 1993 lud das Ehepaar Clinton die Witwe des Musikers, Alice Coltrane, zu sich ein. John Coltrane schuf ein Werk, das auch ein halbes Jahrhundert nach seinem Tod noch Gültigkeit hat.


John Coltrane in einer ”Blue Train” Session am 15. September 1957 im Van Gelder Studio in Hackensack, New Jersey.

A music titan gets his cinematic due in Chasing Trane, a comprehensive, engrossing and, it’s tempting to say, worshipful account of the life of John Coltrane, the alto sax player and composer most aficionados would agree deserves a spot on the jazz equivalent of Mount Rushmore. Smartly shaped and vigorously told by prolific documentarian John Scheinfeld (Who Is Harry Nilsson, The U.S. vs. John Lennon), the film bulges with insights offered by everyone from family members and close collaborators to the likes of Cornel West and Bill Clinton. (Todd McCarthy: The Hollywood Reporter.)

Midway through ”Chasing Trane: The John Coltrane Documentary,” John Scheinfeld’s elegantly crafted and illuminating portrait of the singular jazz legend, John Densmore, of the Doors, talks about ”Kind of Blue,” the touchstone 1959 Miles Davis album on which Coltrane was a pivotal player. Densmore calls it an album that transcends categories, one that even people who don’t ”get” jazz can respond to. And he’s right. But let’s be honest: Even today, the people who feel like they don’t get jazz vastly outnumber those who do. ”Chasing Trane” is a film that might have been made for them. Not because it’s ”Coltrane for Dummies” - its grasp of Coltrane’s genius is direct and organic - but because it builds what John Coltrane did from the ground up, leading us through the mystery of his lyric celestial saxophone wail, and how it emerged from the complex person he was.

”Chasing Trane” is a seductive piece of middle-of-the-road documentary filmmaking; it gives you the basics, but beautifully. (You could walk into this movie knowing nothing about Coltrane and walk out an impassioned convert.) The film has more than its share of talking heads, including much sly and incisive commentary from Sonny Rollins, Wynton Marsalis, Jimmy Heath, Cornel West, Carlos Santana, Ben Ratliff, and a surprisingly eloquent-on-art Bill Clinton. Yet the heart of the film is the way that Scheinfeld employs photographs. He unearths an evocative array of them and melds them together to tell a story: of a tall, burly, rather conventional-looking gentleman - imagine Jay-Z’s lawyer brother - who maintained a poker face, yet his eyes burned with a spiritual hunger.

Scheinfeld, whose previous documentaries on musicians include ”The U.S. vs. John Lennon” and ”Who Is Harry Nilsson (And Why Is Everybody Talkin’ About Him?),” has a flair for teasing out the inner narrative of an artist’s story. ”Chasing Trane” opens at a dramatic moment in 1957, when Coltrane, having joined the Miles Davis Quintet, is at the midnight epicenter of the jazz universe. He’s 31 and married, with a stepdaughter he’s devoted to (at one point he walks all the way home after a gig so that he can save his pay to buy shoes for her the following day). Each night, on stage, he and Miles - along with Red Garland, Paul Chambers, and Philly Joe Jones - are recasting the molecular structure of jazz, melting down the harmonies of bebop into something exquisitely downcast and bittersweet, with all eyes and ears upon them. It’s a heady time, but Coltrane is hooked on heroin. He’s a functional junkie and alcoholic who is able to maintain the geniality of his demeanor, although he has a way of showing up for gigs in clothes it looks like he slept in.

After a while, Davis has had enough, and Coltrane gets fired. It’s the pivot-point moment of his life: Will he now go up...or down? The film flashes back to his boyhood in North Carolina, where Coltrane grew up immersed in the church - a number of his relatives were preachers - and where he fixated on music as a lifeline in the Jim Crow South. ”We gonna share and spread some soothing sweetness against the backdrop of a dark catastrophe,” says CornelWest. ”That’s black music.” It was when Coltrane was in the Navy, stationed at Pearl Harbor right after the Second World War, that he made his first recording, a faux-Charlie Parker doodle we hear on the soundtrack that several commentators, notably Wynton Marsalis, mock for sounding like it was made by someone with very little potential.


John Coltrane: Aufnahmesession für Johnny Griffins Blowin’ Sessions Album

Coltrane’s fateful decision to kick his heroin habit was more than a personal salvation. It opened the door to who he became as an artist. The myth of the jazz junkie - the notion, shared by so many of the music’s night-world horn- blowers, that heroin heightened their improvisational daring - is one that has never entirely disappeared; it remains, in its death-trap way, a romantic idea. Yet the extraordinary lift-off and trajectory of Coltrane’s career gives the ultimate lie to it. When he got off the junk, his music changed. Only then did it begin to soar, to acquire that heavenly and ecstatic sun-chaser quality.

Jazz,before Coltrane, was the jostling, sexy, mournful, existential sound of the city. Coltrane took that sound and purified it, burning it down to its transcendent core: the sound of faith. The film documents his progression from the formative days with Miles to the scabrously gorgeous soprano-sax version of ”My Favorite Things” that became a crossover fluke hit in 1961 to the moment in 1964 when he moved into the room over his garage on Long Island to compose the suite to God that would become ”A Love Supreme.” After that landmark album, he shot further out into the cosmos than most listeners wanted to go (he thought he was on a musical spaceship; they heard avant- garde shrieking). But maybe that’s a way of saying that his journey was complete.

Throughout ”Chasing Trane,” Denzel Washington reads Coltrane’s words on the soundtrack, with a plainspoken directness that matches the artist’s no-fuss observations. Yet there’s a reason that Coltrane, in this film, remains a somewhat distant figure: At no point - on the soundtrack, in an interview - do we ever get to hear his voice. He speaks to us only through the saxophone. That makes parts of the movie more remote than they might have been. Coltrane’s marriages, his friendships, the onslaught of the liver cancer that came on with suddenness and killed him at 40: all of this is observed from a slight remove. Yet by treating Coltrane as someone whose identity was filled to the brim by music, ”Chasing Trane” presents him as a mythological figure: the apotheosis of jazz. Other great artists would follow, but after Coltrane it would all be sound in the wilderness.

Owen Gleiberman: Variety, New York